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Opinión


7 de octubre de 2012

Aclarando cuestiones: teoría y práctica


Los "adivinadores" compiten con los científicos.

Soy consciente de que en mis escritos insisto a menudo en las mismas ideas; pero sólo de este modo aumentan considerablemente las posibilidades de que los lectores (que no tienen porque ser siempre los mismos), perciban el mensaje que transmito.

Hace escasos días un conocido profesor de la Universidad de Salamanca (F. Javier Sánchez San Román), me comentaba que los despistes o creencias equivocadas que aún persisten en amplios sectores de la sociedad; sólo se pueden combatir con la divulgación del conocimiento científico (justamente lo que yo pretendo hacer); pero que sus efectos no son inmediatos. Así pues hay que insistir.

Hay personas que no dudan en contradecir las opiniones de los ingenieros u otros técnicos similares alegando que en las universidades, se enseña teórica, pero que lo que vale es la práctica. Quienes así opinan no tienen en cuenta que la teórica surge siempre a partir de la práctica, es decir de análisis, estudios y experimentos, como por ejemplo el realizado en el año 1887 por Michelson y Morley, que constituye uno de los puntos de apoyo principales para demostrar (no para creer), lo acertado de las ideas expuestas en la conocida como Teoría de la Relatividad. Además los experimentos científicos se suelen repetir muchas veces, todas las necesarias con el fin de ser contrastados y verificados. Este argumento es suficiente ya para replicar a quienes alegan eso de que "la práctica es lo que vale y no la teórica". Cabría añadir que en el ámbito científico se utilizan razonamientos matemáticos, que son prácticamente imposibles de refutar. Por ejemplo uno de estos (sencillo para que se entienda bien); es que si tenemos una finca con F filas de árboles y cada fila tiene N número de estos es evidentísimo e indiscutible que el producto de F x N, nos indica exactamente el número total de árboles. Las leyes científicas (la de gravitación universal de Newton por ejemplo);no se pueden cambiar como se cambian las del código penal-por ejemplo- salvo claro está que se pueda cambiar la estructura del Universo y al contrario que las del código penal expresan realidades físicas en términos matemáticos que se convierten en números y cifras concretas. Esto es lo que mucha gente parece no tener claro: la diferencia entre los razonamientos y las demostraciones físico-matemáticas y otros razonamientos de la vida cotidiana. Además está el hecho de que el lenguaje matemático, resulta incomprensible en muchos de sus términos para una gran parte de la población. Para poder entender un libro de ingeniería o de física no basta con saber leer.

Cabría añadir mas detalles, como que las observaciones que suelen hacerse en la vida cotidiana se hacen sin criterios científicos. Un buen ejemplo lo tenemos bien a mano estos días. Se acerca la vendimia y los labradores visitan las viñas para ver que cosecha hay; pero es una observación subjetiva pues el análisis se limita a una simple inspección visual que a veces no incluye siquiera a toda la viña. Una observación científica rigurosa exigiría tomar nota, por ejemplo de los kilogramos de uva que hay en todas y cada una de las cepas y su posterior suma. Como esto no resulta práctico antes de vendimiar una opción intermedia podría ser tomar un cuaderno y anotar datos cuantificables concretos visitando una a una todas las cepas o también elegir un conjunto de las mismas (una muestra) que resulte representativa, lo que supone saber de antemano que cepas han de constituir esa muestra. Como esto es complicado no se hace y la información recogida por simple y somera inspección visual suele ser muy subjetiva; tanto que puede depender hasta del estado de animo de quien la hace.

A lo dicho cabe argumentar que una hipótesis creíble no siempre tiene que ser cierta. Recordemos por ejemplo como la hipótesis de que es el Sol el que gira en torno a la Tierra, fue creída durante siglos y casi me atrevería a decir que en nuestra España del siglo XXI, sigue habiendo personas que tiene dudas sobre este punto. Es muy frecuente hallar gentes que construyen sus propias teorías acerca de las cuestiones mas diversas (búsqueda de agua subterránea por ejemplo) y como parecen correctas se las creen a pies juntillas y las defienden contra viento y marea. El resultado puede ser y es a menudo desastroso pues da lugar a que sean los zahoríes quienes hacen la labor de los ingenieros, basándose en ideas que están en abierta contradicción con lo que enseña desde hace siglos en universidades del mundo entero. Como casi nunca se hacen análisis rigurosos de sus "aciertos"; estos son presentados como logros que se consiguen desafiando totalmente los conocimientos científicos. Cuando se han realizado análisis rigurosos si se ha puesto en evidencia que sus aciertos son debidos a la pura y simple casualidad; como los de los horóscopos. Esos análisis rigurosos tampoco son conocidos por gran parte de la población.

Por ultimo hay que señalar que aún estudiando mucho, es decir aun cuando pudiésemos permitirnos el capricho de estar toda la vida estudiando (podríamos hacer 10 carreras por ejemplo), habría muchas facetas de este mundo que ignoraríamos. En el caso concreto de la búsqueda de agua subterránea hay que explicar alto y claro que es tanto lo que hay que saber, para poder buscarla de modo racional que se precisan años de estudio y por ello resulta imposible explicar el método científico en un artículo como este. La hipótesis de los zahoríes se explica sin embargo en 4 líneas ("venas o corrientes de agua que hay bajo el suelo"), es comprensible, sencilla y aparentemente correcta. Por eso se la cree. Sin embargo dejar que sean los zahoríes quienes dirijan la búsqueda de agua subterránea es un disparate tan enorme como sacar a una persona de un hospital y llevarla a ser curada por un brujo, un curandero o un chamán de los que tanto abundaban en la Edad Media. Si en Europa se enteran de esto, se mondarán de risa. Los españoles, por mas que nos duela, hemos dejado pasar siglos y siglos sin hacer prácticamente ninguna aportación al enorme caudal de conocimientos científicos de la Humanidad. Ya lo expuse con claridad en el artículo publicado en julio de este año ("La Ciencia no encaja en España"). Ahora resulta que al menos en algunos lugares estamos poniendo "la guinda". Nuestra querida España no ha sido tierra de científicos; pero muchos españoles sin ni siquiera hacer una raíz cuadrada igualan e incluso superan a cualquier ingeniero del mundo cuando se trata de paliar la sequía.

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